Contabilità per il futuro a zero emissioni di carbonio della tua azienda

Da anni gli scienziati lanciano l’allarme sulla necessità di ridurre le emissioni di gas serra per evitare conseguenze catastrofiche per il nostro pianeta. Le parti interessate, tra cui investitori, clienti, dipendenti, governi e autorità di regolamentazione di tutto il mondo, stanno spingendo le aziende ad agire, rendendo l’attenzione al clima un imperativo aziendale. Inserisci “net zero”, l’equilibrio raggiunto quando le emissioni di gas serra immesse nell’atmosfera vengono compensate da quelle rimosse dall’atmosfera.

Sebbene ciò possa sembrare semplice, passare da un obiettivo netto pari a zero a una strategia realizzabile non è così semplice. Il compito di raggiungere effettivamente lo zero netto o altri impegni climatici, come essere carbon neutral o carbon negative, può essere titanico e non esiste un approccio valido per tutti. Un’efficace strategia net zero combina azioni che (1) riducono le emissioni lungo tutta la catena del valore, (2) assorbono le emissioni inevitabili e/o (3) compensano le emissioni che non possono essere evitate o assorbite attraverso investimenti in progetti sostenibili. Ma sorgono domande su cosa significhi realmente ciascuna azione e quali siano le implicazioni.

Nonostante le complessità, stiamo assistendo ad impegni verso lo zero netto su una scala mai vista prima. Per rendere i loro modelli di business più resilienti, le aziende si stanno impegnando ad intraprendere azioni coraggiose mirate principalmente alle emissioni (dirette) di Scopo 1. Le aziende che non hanno ancora adottato strategie di riduzione delle emissioni o considerato le emissioni Scope 2 e Scope 3 (indirette) potrebbero ritrovarsi indietro rispetto ai loro concorrenti. Potrebbero anche aprirsi al rischio reputazionale o sperimentare una riduzione del capitale disponibile o un calo della valutazione di mercato. Esiste inoltre la possibilità che i partner commerciali lavorino solo con aziende altrettanto impegnate nella riduzione dei gas serra.

Capire come sviluppare ed eseguire correttamente ogni parte di una strategia net zero è importante per evitare sorprese contabili o aziendali o un involontario green washing (dando l’impressione che l’azienda stia facendo di più per proteggere l’ambiente di quanto non stia facendo).

Arrivare allo zero netto: strategie comuni e loro impatto sul reporting finanziario

Stabilire un approccio per raggiungere lo zero netto richiede la considerazione di varie strategie, il riconoscimento di quale tecnologia è disponibile ora e in fase di sviluppo e cosa stanno facendo gli altri nell’orbita dell’azienda (il che potrebbe portare a emissioni indirette o Scope 3). Il successo richiederà probabilmente una miriade di strategie che funzionino simultaneamente, ciascuna scelta per il suo impatto bilanciato rispetto al suo costo.

Ad alcune strategie si applicheranno i GAAP statunitensi esistenti, mentre altre potrebbero richiedere la definizione di politiche contabili basate sulla sostanza della transazione. Evidenziamo le principali considerazioni sulla rendicontazione finanziaria sulle strategie comuni.

Net zero strategy

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circuitTechnology

Technology that exists today will provide a partial solution to the net zero equation for some companies. Companies may undertake capital projects to improve the efficiency, cost, and effectiveness of their operations and reduce emissions. Examples include electrification (replacing technologies that run from fossil fuels such as natural gas with those that use electricity) or making changes to buildings and infrastructure (e.g., green certifying buildings or adding a solar roof to the building or parking lot).

Companies are also engaged in research to develop and improve technology to both reduce emissions or to absorb emissions that are not able to be reduced. For example, carbon capture and storage is a way of removing carbon emissions from the atmosphere by capturing the carbon dioxide produced by power generation or industrial activity, transporting it to a storage site, and then storing it deep underground. 

• Companies that invest in technology need to determine whether or not to capitalize the improvement. An expenditure that adds to the productive capacity or improves the efficiency of an existing facility should be considered a capital item. Costs occurring in the preliminary stage of a capital project should be expensed. 

• Companies involved in researching new technologies need to determine whether research and development (R&D) costs should be capitalized or should be expensed as incurred. Only costs for R&D activities that have an alternative future use should be capitalized. Costs such as research into new technologies and design or modification of possible alternative technologies would typically be expensed.

• Companies should also consider whether government incentives were provided to encourage technological investments, and if so, whether government grant accounting applies. 

Net zero strategy

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external-renewable-energy-ecology-vitaliy-gorbachev-fill-vitaly-gorbachevRenewable energy

Investment in renewable energy sources (e.g., wind, solar, hydro) is booming, and numerous non-traditional investors are entering this space. A renewable energy credit, or REC, is created for each megawatt hour of electricity that is generated from a renewable energy resource. A REC provides evidence that power has been generated by a qualifying renewable resource and is typically certified by a state or other agency, is separable from the underlying power, and may be purchased or sold. 

While some companies may choose to directly invest in renewable projects and retain the RECs created by the project, others are obtaining RECs directly from power generators or moving to facilities with “greener” energy supplies. Typically, only the REC holder can “claim” the lower emissions resulting from using a renewable generating source, allowing them to offset power generated from other sources for purposes of any net zero commitments.

• Companies that invest in renewable energy projects need to consider the structure of the investment and whether it would result in consolidation of the issuing entity or require another method of accounting (e.g., equity method, fair value, measurement alternative). In addition, investors in these projects need to consider the accounting for any tax credits and, if the equity method of accounting is required, whether the hypothetical liquidation at book value method (HLBV) should apply.

• Companies purchasing RECs through green power purchase agreements will need to consider whether lease or derivative accounting applies to the purchase agreement or if consolidation is required. There may also be tax considerations.

• There is currently no specific US GAAP covering the accounting for RECs; however, we believe a company may account for a REC as (1) inventory (if held for use or sale) or (2) an intangible asset (if held for use). The approach selected should be applied consistently, be reasonable based on the intended use, and be properly disclosed. A voluntary change in accounting approach would be treated as a change in accounting principle, and the company would need to demonstrate that the alternative accounting principle is preferable.

• Companies such as utilities that are required to obtain RECs to meet state targets for green power should expense the cost of purchased RECs when they are submitted to meet the compliance obligation.

• Companies that are obtaining RECs to voluntarily reduce emissions also need to consider when a REC is “used” and therefore, retired (i.e., removed from the books). General practice is that the REC should be retired (with the state or other applicable agency) and expensed when the company applies it to its net zero goals (i.e., when the REC is voluntarily surrendered to the state or other applicable agency). The REC would not be amortized over a period of time.

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co2Carbon offset programs

A carbon offset allows a company to invest in projects to offset or “reduce” the greenhouse gas emissions it produces. Companies typically purchase these to offset their emissions that cannot be eliminated. Carbon offsets are intended to represent an actual reduction of one ton of carbon dioxide or greenhouse gas (GHG). Carbon offsets can be generated from programs such as reforestation, farm management, methane abatement, and carbon capture. 

There are numerous carbon offset programs and various forms of verification in the carbon offset market. Verification of offset programs is an evolving area and questions have been raised about whether the verification is truly substantive (e.g., are the offsets incremental to the emissions that would have been reduced absent the offset project). To avoid inadvertent greenwashing, companies that are considering investing in offset projects or purchasing carbon offsets should understand the underlying source of the carbon reduction, the likelihood of reduction absent the project (i.e., is it incremental to business as usual), and the criteria used to determine the amount of offsets generated. Also, it is important to ensure that the methods used to calculate the reduction in emissions are rigorous and accurate. 

• Companies that directly purchase or invest in the assets used in an offset program (e.g., planting trees for reforestation, methane gas capture at a landfill) should consider whether to capitalize the offset-generating asset as property, plant, and equipment or as inventory.

• There is currently no specific US GAAP covering the accounting for carbon offsets. However, we believe that companies that purchase carbon offsets may classify a carbon offset as (1) inventory (if held for use or sale) or (2) an intangible asset (if held for use). The approach selected should be applied consistently, be reasonable based on the intended use, and be properly disclosed. A voluntary change in accounting approach would be treated as a change in accounting principle, and the company would need to demonstrate that the alternative accounting principle is preferable.

• Another consideration is when a carbon offset is “used” and therefore, retired (i.e., removed from the books). General practice is that the carbon offset should be retired (with the state or other applicable agency) and expensed when the company applies it to its net zero goals (i.e., when the offset is surrendered to the state or other applicable agency to demonstrate compliance or when the company voluntarily surrenders it if compliance is not required). The offset would not be amortized over a period of time. 

Le strategie Net Zero possono avere un impatto anche su altre attività e passività nel bilancio. La FASB ha recentemente pubblicato un documento sull’intersezione delle questioni ESG con gli standard contabili finanziari che affronta alcune di queste considerazioni.

Le aziende dovrebbero essere trasparenti riguardo al loro impegno nella riduzione delle emissioni e del loro impatto ambientale. La divulgazione dell'impatto sul bilancio può essere opportuna anche nel bilancio o, per le società pubbliche, in altre parti della documentazione SEC. Considerata la recente attenzione rivolta alla divulgazione sul clima, in particolare da parte della SEC e dell’Unione Europea, si consiglia alle aziende di considerare ciò che è rilevante per il processo decisionale informato degli investitori. Le autorità di regolamentazione di tutto il mondo possono rilasciare commenti chiedendo dettagli a sostegno delle dichiarazioni riguardanti l'impegno di un'azienda verso l'obiettivo zero emissioni o la mancanza di tale obiettivo.

Chiedi all'ufficio nazionale

Ho anche sentito parlare di crediti di carbonio e di quote di emissione. Cosa sono quelli?

Crediti di carbonio e quote di emissione sono termini spesso usati in modo intercambiabile. Un credito di carbonio o una quota di emissione conferisce a un’entità il diritto legale di emettere una tonnellata di anidride carbonica o gas serra equivalente. Sono generalmente utilizzati da aziende come generatori di energia, servizi pubblici e raffinerie di petrolio che sono soggette a normative statali sulle loro emissioni. Queste aziende sono generalmente tenute a fornire quote pari alle loro emissioni in un determinato anno. Alle aziende soggette a questi requisiti vengono generalmente assegnate quote in base a determinati livelli mirati di emissioni. Se l’azienda utilizza meno crediti di emissioni di quelli assegnati, può scambiare, vendere o detenere i crediti in eccesso. In alternativa, un’azienda che emette anidride carbonica o gas serra equivalenti in eccesso rispetto al proprio tetto sarebbe tenuta ad acquistare crediti di emissione da un’altra azienda. Alla fine, i crediti verranno ritirati una volta utilizzati per soddisfare l'obbligo di conformità dell'azienda.

In cosa differiscono dalle compensazioni di carbonio?

Mentre le compensazioni di carbonio sono intese come riduzioni effettive di carbonio o di gas serra equivalenti, i crediti di carbonio o le quote di emissione rappresentano la quantità di emissioni che un’azienda può produrre (sebbene ce ne siano alcune che utilizzano tutti questi termini in modo intercambiabile). Le aziende dovrebbero esaminare la “forma” del programma per comprenderne la sostanza.

I crediti di carbonio o le quote di emissione vengono presi in considerazione nel determinare se un’azienda ha raggiunto i suoi obiettivi di zero emissioni nette?

No. Poiché una quota di emissione o un credito di carbonio non rappresenta un'effettiva riduzione delle emissioni (ovvero, un'azienda non ha adottato misure per ridurre in modo incrementale la quantità di emissioni oltre ciò che è autorizzata a produrre), non viene presa in considerazione in un impegno netto zero. .

Qual è il prossimo?

Sebbene il raggiungimento dello zero netto sia ancora lontano per molte aziende, c’è una buona notizia: le emissioni di anidride carbonica legate all’energia negli Stati Uniti sono diminuite del 2,8% dal 2018 al 2019, e dal 2007, le emissioni di anidride carbonica legate all’energia sono diminuite. otto su dodici anni. Nonostante i progressi che le aziende stanno facendo rispetto al loro impegno per l’azzeramento delle emissioni, continuano a esserci domande e complessità attorno all’azzeramento, ma è troppo importante e troppo richiesto dalle parti interessate perché le aziende ritardino l’azione. Stabilire un piano completo e comprendere gli impatti contabili e di rendicontazione sono primi passi importanti. Il resto è un percorso di miglioramento continuo.

Appendice A Dizionario Net zero

Bio-energy with carbon capture and storage (BECCS) Process of extracting bioenergy from biomass and capturing and storing the carbon, thereby removing it from the atmosphere
Biomass energy Energy found in plants
Carbon capture / carbon sequestration Process of extracting carbon and storing it, thus preventing it from being emitted in the atmosphere
Carbon negative Removing more carbon dioxide from the atmosphere than is emitted
Carbon neutral Achieving net zero carbon dioxide emissions by balancing carbon dioxide emissions with removal or elimination of carbon dioxide emissions altogether
Carbon offset projects Projects that allow companies to invest in environmental projects to make up for emissions of greenhouse gases
Carbon credit Tradable instrument that conveys a right to emit a unit of pollution
Carbon pricing Captures the external costs of greenhouse gas emissions
Carbon sink A forest, ocean, or other natural environment that has the ability to absorb carbon dioxide from the atmosphere
Carbon tax Government-imposed fee on any company that burns fossil fuels (coal, oil, and natural gas)
Certification A Renewable Energy Credit is an instrument that certifies the bearer owns one megawatt-hour (MWh) of electricity generated from a renewable energy resource
Decarbonization Phasing out carbon dioxide emissions from the use of fossil fuels
Deforestation Clearing a wide area of trees
Electrification The process of replacing technologies that use fossil fuels with those that use electricity as a source of energy
Emission allowance Tradable instrument that conveys a right to emit a unit of pollution
Greenhouse gas Primarily water vapor, carbon dioxide, methane, nitrous oxide, and ozone, these gasses absorb and emit radiant energy within the thermal infrared range, causing warming of the atmosphere.
Green power Power derived from renewable energy sources and technologies that provide the highest environmental benefit—e.g., solar, wind, geothermal, biogas, biomass, and hydroelectric
Green taxonomy Classification system that identifies the activities or investments that deliver on environmental objectives, which can help investors identify opportunities for investments that comply with sustainability criteria
Greenwashing Creating the impression, sometimes inadvertently, that the company is doing more to protect the environment than it is
Nuclear energy Energy derived from nuclear reactions
Renewable energy Energy that is derived from a renewable resource - examples include hydro, wind, geothermal, solar, and biomass energy
Renewable energy credit (REC) One REC is equal to one megawatt hour of electricity generated from a renewable energy source
Scope 1 emissions Direct emissions from the activities of an organization or activities under their control
Scope 2 emissions Indirect emissions from purchased electricity, steam, heating, and cooling consumed by an organization
Scope 3 emissions Emissions resulting from activities from assets not owned or controlled by an organization but occur within its value chain - includes all sources not within Scope 1 or Scope 2
Verification The process of evaluating calculations of the actual amount of greenhouse gas emissions avoided or sequestered through implementation of a carbon offset project